《全球脑》09/信息革命

除了知情权以外,人也应该拥有不知情权,后者的价值要大得多。它意味着高尚的灵魂不必被那些废话和空谈充斥。过度的信息对一个过着充实生活的人来说,是一种不必要的负担。
——亚历山大·索尔仁尼琴

我们知道,物质和能量是客观世界的两大构成要素。毫无疑问,与物质和能量一样,信息也是客观世界的一大构成要素。所以说,人类在经历过农业革命、工业革命之后,迎来了一场非常重要的革命,也就是信息革命。这场革命最重要的标志是,随着信息通信技术的发展,互联网普及到了全球。

当然,在信息革命之前,也就是在工业革命时期,信息通信技术已经取得了一些成就。例如,在这段时期,人们不但发明了电报和电话,同时还发明了电视。从中文字面上看,这三个词主要是和电有关。然而在英文中,这三个词却有不同的意思,它们分别表示远距离的写、远距离的听和远距离的看(这三个词都有前缀“tele-”,表示“远距离的”意思)。简单来说就是,这些技术[1]实现了人与人之间远距离地交流信息。之后,随着信息通信技术的发展,诞生了互联网,使得人与人之间远距离交流信息的能力进一步增强。

如今,伴随着信息革命,发生了信息大爆炸。之后,信息爆炸又导致了信息学的诞生。顾名思义,这门学科和信息有关,它主要是关注信息的收集、分类、处理、存储、检索和传播。

我们知道,在自然界中,或者是在人类活动中,各种现象的变化广泛存在。它们可以形成连续的信号。之后,通过对这些原始信号的模拟,则可以产生模拟信号(这些信号同样也是连续的)。例如,气温的变化,人与人之间的对话,一条鱼前进的路线,等等,它们都可以转化为模拟信号。然而在传播的过程中,模拟信号会产生噪音。这将导致信号损耗和失真。除此以外,更大的问题是这些缺陷无法修复。因此,模拟信号在收集、处理等方面存在诸多不便。

然而,数字信号却能够克复这些缺点。正因为如此,数字信号才得到了广泛应用。我们所使用的电脑、手机等电子设备,就经常采用这种信号。它是一种离散(不连续)时间信号,通常以二进制数来表示。事实上,模拟信号经过采样量化过程,就可以得到数字信号。其优点如下所示:

收集

我们可以很容易地把存储于手机上的内容复制到电脑中,例如文字、视频、音频,等等。

分类

在电脑上,我们可以建立一些文件夹。之后,可以参照文件格式、使用目的、创建日期等因素来分类存储文件。

处理

我们可以用Photoshop修改图像。此外,我们也可以用Word修改文字。

存储

硬盘可以长期存放数字信号。更重要的是,在硬盘没有损坏的情况下,它所保存的数字信号不会发生任何变化,从而保证了数据的完整性。例如,硬盘上的歌曲无论何时欣赏,都会有同样的旋律;相反,采用模拟信号的录音带,在多次使用后会逐渐老化,上面的歌曲听起来就容易跑调了。

检索

利用搜索引擎,我们可以很容易找到自己想要的信息。

传播

通过光缆,数字信号可以实现传播过程无损耗。

在了解了数字信号的优点后,下面,让我们来看看互联网所发挥的作用。

人脑的基本特征是,神经元之间可以快速传递信息,以实现神经元之间的相互作用,进而能够产生智力。事实证明,全球脑也可以通过类似的方法来产生智能。确切地说,借助互联网,人与人之间可以快速传递信息,以实现人与人之间的相互作用,进而能够产生智能。当然,互联网不仅有助于产生智能,同时也有助于提高智能水平。事实上,这是通过改变人们的生活方式和工作方式来实现的。

通过上网,我们可以了解新闻,或者是阅读文章。与此同时,我们也可以通过微信与别人沟通,以便交换彼此的看法。我们能够撰写博客,以便将自己的观点公之于众。我们甚至可以投票于一个在线调查系统,以此来帮助某个机构做出决策。其结果是,互联网大大提高了人类的集体智慧水平。

如今,互联网的作用已不仅仅是传输数据,其功能正变得日益强大。这就需要我们不断研究新技术来支持它的发展。由于人脑在信息处理上具有很多成功的模型,例如认知、记忆、学习,等等,所以,我们可以参照人脑的工作方式来开发新技术。

我们发现,在人脑中,所有的思维活动并不是集中控制的,而是大量神经元彼此之间相互作用的结果。同样,在互联网中,人类的思维活动也不是集中控制的,而是大量人员彼此之间相互作用的结果。当然,除了人以外,机器也参与了思维活动。可以说,这种局面,其复杂性不亚于生物学家所面对的拥有数百万物种的生物圈。所以,我们需要做的就是,不断改进互联网,以便人与机器能够更有效率地工作。事实上,已经有很多机构为此展开了行动。

例如,在互联网发展的早期阶段,雅虎公司提供了人工整理的目录型关键词检索系统。之后,为了更好地为网页建立索引,谷歌公司使用了自创的网页级别技术PageRank,以及可以自动执行的程序Googlebot。这两项技术能够优化搜索结果,从而使得谷歌搜索引擎大受欢迎。如今,知乎则成为了另外一种颇受欢迎的搜索引擎。它以问答方式来满足用户的需求。很多用户发现,当有个问题需要解决时,在知乎上通常可以找到答案。不仅如此,因为通常会有类似的问题被提出,并有多个答案按照用户评价的高低来排序,所以知乎还能提高解决问题的速度。

事实证明,除了搜索引擎外,在线百科全书的兴起,也为用户寻找答案提供了便利。例如,维基百科就是一种在线百科全书。它是利用Wiki[2]技术建立的。截至2019年,通过汇聚大量知识,维基百科已经成为世界上最大的知识库。统计结果显示,在所有的百科全书中,维基百科的撰写者最多,用户最多,同时使用率也最高。事实上,除了搜索引擎和百科全书外,还有很多技术能够促进互联网的发展,例如数据挖掘、协同过滤、群件,等等。下面,就让我们来看看它们所发挥的作用。

数据挖掘

数据挖掘是一个提取信息的过程。它可以从大量数据中自动搜索隐藏于其中的信息。通过实践我们知道,零售商可以利用该技术来了解客户的购物习惯,例如客户通常购买哪一类产品,每次平均消费额是多少,以及多久光顾一次我们的店铺。

协同过滤

协同过滤是一种预测方法。它通过收集来自于很多用户(协同)的兴趣偏好,以便对一个用户的兴趣作出自动预测(过滤)。例如在亚马逊网上书店,当你查询一本书时,网站会自动提示购买这本书的顾客所购买的其他书籍。这样你对相关书籍就能有更多的了解。事实上,这些推荐信息是通过收集其他顾客的兴趣偏好,之后经过分析才获得的。

群件

群件是一个网络软件概念。它是由一组人使用的应用程序,例如微信。实际上,正如微信所发挥的作用那样,通过使用群件,可以使用户更容易相互协作,以便提高团队的工作效率。

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现在,互联网已经成为一个巨大的在线知识库,同时它也是一个巨大的在线信息库。与此同时,它以网络拓扑方式延伸到了世界的各个角落,以便尽可能多的人可以上网。更重要的是,随着移动通信技术的发展,使得我们随时都可以访问网络。我们的工作和生活因而能够变得更加便利。总之,随着信息通信技术的不断发展,互联网在全球脑中正发挥着越来越重要的作用。它通过模拟人脑处理信息的方式,使得全球脑能够变得越来越聪明。当然,互联网带来的影响不只这些,它还能带来其他影响。

例如,在互联网影响下,人们的心理和行为都发生了变化。我们发现,有的人具有明显的网上/网下双重人格。在社交网络上,他们表现得非常活跃,但是在网下,却变得沉默寡言。这正是网络心理学需要研究的现象。事实上,互联网带来的影响还有很多,其中就包括一些负面的影响。

我们看到,互联网产生了很多不良信息。这些不良信息体现在多个方面,例如色情、暴力、反社会,等等。事实上,在《环球科学》杂志2006年第2期,就登载了一篇与恐怖主义有关的文章。在文章中作者写道:“那些鼓吹、煽动恐怖主义和政治暴力的恐怖主义网站,已经从1997年的12个发展到今天的4 700个,增长近400倍。相形之下,全球网站总量才不过增长了50~100倍。”[i]当然,除了助长恐怖主义外,互联网也会带来其他负面影响。例如,随着网络色情的广泛传播,势必会对未成年人造成影响。与此同时,网络游戏的盛行,也使得很多人沉迷于其中,浪费了大量时间。这就需要我们能够甄别互联网上的不良信息,以减少互联网所带来的负面影响。

事实证明,信息素养可以提高人们在选择、寻找及评估网上资源方面的技巧。那么,什么是信息素养呢?事实上,信息素养包括从不同媒体搜集信息的媒体素养,以及通过电脑处理大量信息的电脑素养。由于各种媒体的快速发展,尤其是互联网的快速进步,使得我们经常需要应对大量信息,而良好的信息素养可以提供帮助,让我们能够更容易地处理这种情况。

每天,我们都会从书籍、互联网等媒介获取信息。因为其来源广泛,所以里面必然包含一些不良信息。因此,我们需要仔细区分不同信息的价值,从而减少对不良信息的关注。良好的信息素养,就像良好的写作能力一样,需要通过长时间的培养才能形成。当然这是值得的。具有良好信息素养的人,往往更容易找到自己想要的信息,例如航班时刻表、股市行情、学术论文,等等。他们能够比较不同信息的差别,并最终采用那些相对可靠的信息。

然而,数码差距的存在,却不利于人们找到自己想要的信息。那么,数码差距是如何形成的呢?事实证明,由于使用计算机和网络的机会不同,以及在这两方面应用能力的不同,因而形成了人与人之间的数码差距。例如,有的国家经济水平较低,网络普及率也不高,这样就会导致使用计算机的人员比例偏低。此外,低收入者也容易存在这方面的问题。事实上,低收入者经常会陷入信息匮乏的状态,从而影响他们的工作和生活。更重要的是,这会加大低收入者与高收入者在其他方面的差距。

我们看到,那些擅长使用电脑的人,他们可以熟练地操作电脑,并且能够自行解决各种问题。具体来说,他们经常通过邮件与同事和客户保持联系,以便处理各种事务;他们经常利用电脑来制作各种文件,例如合同、方案、计划,等等;他们有计划地备份数据,以避免丢失重要的信息;他们知道如何防御病毒,以避免电脑出现故障。事实证明,电脑和网络对我们来说很重要。最终,我们要像解决贫穷问题一样,致力于提高所有人的信息素养。当然,在提高所有人的信息素养的同时,我们也要尽量缩小人与人之间的数码差距。

事实上,电脑上储存的信息已经成为我们每个人记忆的一部分。如果硬盘坏了,就会丢失很多信息。对于个人来说,信息的丢失就等于失忆。另外,私人信息也广泛分布在互联网中。例如,在社交网络上,就储存了大量的文章和照片,以及与亲友之间的通信。如果这些信息丢失了,就会令我们丧失很多记忆。毫无疑问,我们只有提高所有人的信息素养,以及缩小人与人之间的数码差距,才能减少类似的损失。

当然,信息不仅对个人来说很重要,对集体来说也同样如此。例如,哈佛大学的社会学家丹尼尔·贝尔(Daniel Bell)就发现了这一点。他在1973年出版了《后工业社会的到来》一书。在他看来,后工业阶段的特征之一是:信息=公共物品。

事实证明,只有信息成为全球脑各级子系统的公共物品,才能满足这些系统对于信息的需求。例如,只有流感信息公开发布,世界各地才能为预防流感做好准备;只有军备信息公开发布,世界各国才能避免盲目的军备竞赛;只有产品的需求量公开发布,制造商才能合理地调整产能;只有上市公司的经营状况公开发布,投资人才能确定是否购买股票;只有天气情况公开发布,各行各业才能为天气变化做好准备。所以说,信息对集体来说很重要。它只有成为公共物品,才能满足全球脑各级子系统对于信息的需求。而打造“数字地球”,恰恰有助于实现这一点。

1998年,前美国副总统戈尔提出了数字地球概念。同年6月,在美国第一次数字地球研讨会上,与会者对于该观念下了一个定义:“‘数字地球’是对我们星球的虚拟表达,它能使人们体验和利用收集到的与地球有关的自然、文化和历史数据。‘数字地球’包括数据界面和标准,这些数据界面和标准,使得用户可根据不同兴趣,通过遥感、摄影测量、人口学、医学和其他渠道来获取基于地球的数据。”[ii]毫无疑问,打造发达的数字地球,有助于信息成为公共物品。其结果是,它有助于满足全球脑各级子系统对于信息的需求。

就这样,随着信息通信技术的进步,全球脑正变得日益强大。那么,如此强大的全球脑,究竟能够给我们带来哪些好处呢?下面,就让我们来看看它给我们带来的哪些好处。


  • [1] 电报、电话和电视都属于电信技术。电信(telecommunication)一词在英文中的原意是指远距离通信。它也有前缀“tele-”,以表示“远距离的”意思。
  • [2] Wiki技术是一种在网络上开放的、可供多人协同创作的超文本系统。它是在1995年,由沃德·坎宁安(Ward Cunningham)所创立。

[i] 引自刘易斯·迈格尔·艾瑞萨. 网络:恐怖主义的最佳招募工具[J]. 周俊 译. 环球科学,2016(2):6.

[ii] 引自冯学智,都金康 等. 数字地球导论[M]. 北京:商务印书馆,2004:3.

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